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能源市場新寵兒 「Cube」帶領NextDrive進入智能家庭的奇幻旅程!
理財周刊 │  文.洪寶山
 
 
2017年NextDrive聯齊科技開發出了全球最小的IoT閘道器(物聯網主機)「Cube」切入日本能源市場,不但串起了能源家電新商機,研發團隊更推出可視化的節能APP「Ecogenie」,對於成立不到五年的新創公司而言,顏哲淵執行長這樣形容:「對我和團隊來說是一場奇幻的旅程」,至今還不是很真實。

聚焦能源管理 做出全球最小IoT閘道器

聯齊科技2013年剛成立時只有五個人,一開始大家對消費性產品市場並不熟悉,看到其他團隊發展出消費終端產品有不錯的成績,他們想應該也可以仿效SmartPhone行銷模式,因此當時做了雲端儲存產品,國內外反應都很好,賣得也不錯,卻遇到了困境,為了銷售給終端用戶,必須付出龐大的費用給中間通路商,「如果沒有賣到幾十萬甚至幾百萬顆,根本賺不了錢」,顏哲淵思考這個市場真有這麼大的需求嗎?

當時看著市面上SmartPhone產品,顏哲淵察覺到全世界還沒有一家公司在智慧家庭應用上是很全面又很成功的,他想:「一定要改變,要有殺手級的產品才能走出自己的路,而且必須在一個專門的領域鑽得更深才有機會」,憑著科技人的專業與敏銳度,他跨入別人尚未開發的領域,是挑戰也是唯一方向─能源管理。

機會是給有實力的人。2015年,顏哲淵在電腦展上遇到翻轉事業的重要人物─慶野先生。他在日本網路服務公司IIJ(Internet Initiative Japan)負責智慧電表相關業務。當時他看到聯齊的產品「Cube」,便想介紹給日本的電力公司,而正好顏哲淵想將產品做更深入具體的應用,兩個人一拍即合,在對的時間點、對的solution,全力往能源管理邁進。慶野先生成為研發團隊中重要的一份子,也是目前NextDrive聯齊科技日本子公司的副社長。

聯齊的物聯網閘道器Cube原本是以USB為接口,但是日本智能電表是使用無線通訊的介面,為了滿足日本市場需求,顏哲淵將原本的物聯網閘道器加入智慧電表的無線通訊規格(Wi-SUN),研發出全球最小IoT閘道器「Cube」。

顏哲淵說,若是要符合日本市場使用,必須在閘道器上另外接上一個產品才能使用,既不美觀也不方便,便把閘道器的無線網路通訊介面整合到Cube裡面。日本方面認為,他們的房子很小,若能做到更小尺寸一定更受歡迎,因此,不僅把通訊模組作進來,更把閘道器體積再縮減一半,等於為日本市場重新訂製一個產品。顏哲淵說,兩個需求加起來是一個莫大的挑戰,「只是一個小小的閘道器,居然花了NextDrive團隊一年半的時間研發。」

串連智慧家電 打造新世代節能生活

在日本電力公司都是民營,選擇電費方案就像選擇電信資費方案一樣,如何為用戶取得更省電的方案,便能爭取更多用戶,NextDrive看中了這個切入點,推出的「Cube」能與智慧電表連結,幫助使用者取得電表的用電資訊,進而了解自己的用電細節。

那「Cube」是如何串起這些智慧家電並達到節電功能呢?在日本傳統的生活形態家庭主婦是全職的,「Cube」每三十秒就可以讀取電表資訊,若有異常會透過APP告訴你現在的用電和平常不一樣,例如:小孩上學、冷氣忘了關,在APP上會有用電異常的訊息,這訊息會轉換成金錢形式,告訴用戶這時間點一直在耗電,錢一分一秒在流失。此外,APP也會根據居家用電習慣和行為設定演算標準,當然,使用者自己也可設定一個標準值,若使用超標系統會主動告知,當下就可以取得第一手資訊並實行節電措施。

以台灣為例,兩個月才會收到一次電費帳單,用電狀況只能和前兩個月或去年同期相比,「但這樣的資訊是沒有時效性的,耗電的同時就要採取行動」,所以才叫作「即時電力可視」,NextDrive挾帶Cube強大的硬體優勢,推出專用節能APP「Ecogenie」,日本客戶表示,透過電器自動控制,替用戶每月節省近8~12%電費,透過NextDrive開發的物聯網閘道器「Cube」與節能APP,打造零電費可能的新世代節能生活。

日本推出「ZEH零耗能住宅」

擁有切身之痛的日本政府,領先全球提出「ZEH零耗能住宅」,並定下2025年全國七.一萬戶「ZEH住宅」的目標。顏哲淵說,未來NextDrive將以「ZEH零耗能住宅」為目標,期盼為人們帶來舒適、安全與節能的新生活。

ZEH零耗能住宅概念,在日本已經形成一個標準並廣為流行,顏哲淵舉例,只要是屋頂太陽能板結合儲能櫃系統發電,就要有一顆「Cube」閘道器,把設施統整起來作能源有效利用,「白天在家用太陽能發電,『Cube』就可以控制你要用的電都是使用太陽能發電,到了晚上不發電了,就用儲能櫃的電來發電,利用電價比較低的時段充飽你的儲能櫃,然後在電價比較高時用你的儲能櫃」,這就是「Cube」做的事情。

東京郊區獨棟住宅社區,有五分之一住戶有安裝這樣的設施,ZEH在日本不止是概念,而是真的形成「ZEH住宅」,至今長達五、六年的時間。ZEH還隱含科技元素,以獨居老人為例,有人住基本上就要用到電,如果電力沒有在使用,可以推測居住者是不是健康出問題或出現什麼狀況,可以主動和相關單位連絡,節能同時也關心生活,「讓家,走向智慧城市」。

而談到「Cube」外型,為了符合日本生活美學,米白色系能無違和感的融入所有居家情境,成為居家擺設的一環。Cube表面採用了咬花磨砂而非傳統鏡面工法,呼應日本人對於產品手感、細緻及舒適的要求,力求讓表面的咬花磨砂顆粒,精細到如同Apple對於每支iPhone手機外觀製程的高標準。

由於Cube是「方塊」的意思,顧名思義必須呈現俐落、對稱的型態,因此NextDrive在打造「Cube」時,不計成本堅持採用特殊脫模工法,讓塑膠脫模的角度為完美的零度,NextDrive選擇了這樣近乎苛求的堅持,讓Cube在2017年奪下世界四大設計獎之一的 Good Design Special Award。

期許成為能源領域的物聯網先驅

顏哲淵說製作團隊吃足了苦頭:「因為我們把自己比喻成最挑剔最難搞的客戶,與其把東西送到客戶手上讓別人來挑剔,寧願自己來挑剔自己,這態度不只是在商品的外形,包括使用者的介面上,這樣去執行去落實,所以要過我這關是有點難度。」

顏哲淵坦言,日本是難進入的市場,尤其面對全日本是最保守電力公司,更是難中之難,「本來對客戶而言我們只是供應商,但現在卻稱我們是『伙伴』。」台灣企業卻在日本發光發熱,現在NextDrive要把日本的客戶帶回台灣,希望把新觀念和新技術介紹給台灣各界。

對聯齊來說「能源」是有地域性的,聯齊作為打破國界的國際型公司,到任何地方都要依據當地的法令作某種程度的客製,顏哲淵說,系統設計本身就是一個80%通用、20%因地制宜的,聯齊未來希望能成為能源領域的物聯網先驅,透過科技、網路的力量,解決過去能源浪費及資源分配不均的問題,逐步去改變城市甚至整個世界的運作模式,IoT閘道器「Cube」只是個開端,它將開啟未來能源嶄新的一頁。

顏哲淵
現任:聯齊科技執行長
學歷:澳洲國立大學電子藝術碩士
經歷:美商Fresco Logic台灣分公司總經理
Faraday Technology產品經理
Ninecom創辦人兼執行長
聯齊科技
創立年份:2013年
員工人數:70人
資本額:7500萬台幣
關鍵技術:透過物聯網閘道器,提供能源管理系統及智能家庭的整體解決方案

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